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NOVA YORK – Olhos enormes, orelhas pontiagudas e nariz plano: com o seu corpo pequeno e rosto enrugado e inquisitivo, o bulldog francês é irresistivelmente giro.

De acordo com o Clube de Canicultura dos Estados Unidos, esta é a sexta raça mais popular naquele país. Além disso, há um grande grupo de celebridades que o veneram. Madonna, Hugh Jackman e Ashley Olsen têm todos bulldogs franceses. Também Reese Witherspoon, que foi fotografado em toda a cidade de Los Angeles com o seu, um pequeno cãozinho preto chamado Coco Chanel. A casa de Dwayne Johnson tem dois bulldogs franceses e, segundo a revista People, são também os animais de estimação preferidos de Chrissy Teigen e John Legend.

Recentemente, Kokito, um cachorro de dez meses de idade, morreu num avião da United Airlines que viajava de Houston para Nova Iorque, depois de uma hospedeira ter colocado o cachorro no compartimento superior. A sua morte provocou um debate naquele país sobre a crueldade animal e políticas de transporte aceitáveis para os companheiros de quatro patas.

De acordo com Kitty Block, presidente e director executivo da Sociedade Humane nos Estados Unidos, colocar um animal num compartimento de armazenamento pode causar um aumento da sua temperatura, bem como asfixia. Mas o risco é ainda maior no caso de “cães braquicefálicos” que, disse ela, em jargão veterinário significa “com a cabeça lisa e larga”.

O crânio destes animais em particular é tão desproporcional ao seu corpo que os cachorros têm muitas vezes de nascer por cesariana. Os problemas de saúde estão frequentemente presentes nas suas vidas.

Isto não significa que mereçam morrer nos compartimentos superiores, mas que os bulldogs franceses são muito mais frágeis do que parecem ser: um destino infeliz gerado pelas decisões humanas ao criá-los.

“As pessoas compram estes animais sem se aperceberem que podem estar doentes desde o momento em que os levam para casa ou que precisarão de muitas cirurgias à medida que envelhecem. É terrível para os cães e é terrível para os donos”, disse Block.

O padrão da raça tem sido continuamente aperfeiçoado com base em certos requisitos físicos que tornam os cães mais evidentes, mas põem em risco a sua saúde.

“Os mesmos traços que os tornam bonitinhos deixam-nos doentes”, explicou Philippa Pavia, director médico da Blue Pearl Veterinary Partners em Manhattan. O giro é bom para o negócio. Afinal, disse Pavia, “Manhattan tem uma população muito enviesada” quando se trata de bulldogs franceses. Até a gerente da clínica, Terri Ciaramello, é uma orgulhosa proprietária de dois encantadores bulldogs franceses, que têm a sua própria quota-parte de problemas de saúde.

Um dos cães, o Barão, teve de se submeter a uma cirurgia às vias respiratórias quando tinha apenas 13 meses de idade. Daisy, a cadelinha, teve de ser operada às costas quando tinha dois anos de idade. “Ela foi muito imprudente”, disse Ciaramello. “Ela gostava de saltar, e não é para isso que estes cães são feitos.

Em 2006, Jenny Comita, uma jornalista que contribuiu para as revistas Vogue e W, apaixonou-se pela raça e comprou Louise, um cachorro de oito semanas de idade, num canil do Texas. Segundo o Comita, Louise nunca ladrou e precisava de pouco exercício. Ela estava também muito ligada às emoções humanas. “Se te visse a chorar, saltava para o teu colo e começava a beijar-te”, disse Comita.

No final, Louise acabou por ser tão cara quanto afectuosa. Devido às alergias alimentares, a Comita teve de preparar alimentos especiais para a Louise. Quando fez sete anos, Louise já estava paralisada devido aos seus problemas espinais. A Comita e o seu marido, Seth Yellin, levaram-na ao Centro Médico Animal de Nova Iorque para uma ressonância magnética. Louise morreu sob os efeitos da anestesia. “Ela sofreu muito”, disse Comita. “Ela teve problemas de saúde durante toda a sua vida”.

Hoje, Comita e Yellin têm um homem crioulo chamado Scout. Salvaram o Scout na Sociedade Humana, o que significa que o cão era milhares de dólares mais barato do que Louise. Comita disse que ele não é exactamente tão amoroso: se estás triste, ele não salta para o teu colo ou começa a beijar-te para te fazer sentir melhor. Mas a Comita não pode conceber ter outro bulldog francês.

“Eu amo-os, mas nunca mais teria outro. Eu era jovem e burro. Basicamente, eles não deveriam existir”, disse ele.

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